"En 14-18, l'utilisation des troupes coloniales comme chair à canon est une parfaite légende"

Publié le par ottolilienthal

 

En 2006, j'avais publié cette interview (à l'époque dans Libération) avec l'historien Jean-Jacques Becker, à l'occasion de la visite du président Bouteflika à Verdun. Elle n'a rien perdu de son actualité. Spécialiste reconnu de la guerre de 14, Jean-Jacques Becker a publié de nombreux livres, dont une passionnante "La Grande Guerre. Une histoire franco-allemande" avec Gerd Krumeich.

 

Combien d'Algériens ont participé à la Première Guerre mondiale ?

 

Il faut distinguer les Français d'Algérie, mobilisés comme tous les citoyens, de ceux qu'on appelait alors les "indigènes", c'est-à-dire les musulmans. C'est de ces derniers dont on parle aujourd'hui. Leur recrutement s'est fait uniquement sur la base d'engagements volontaires, même s'il a pu y avoir des pressions de notables. Au total, 180 000 Algériens se sont engagés dans l'armée française, essentiellement dans les régiments de tirailleurs. Le Maroc et la Tunisie ont fourni 80 000 hommes environ et l'Afrique noire 215 000. La participation globale des troupes coloniales a été d'environ 600 000 hommes. A cela, il faut ajouter les 120 000 travailleurs algériens embauchés dans les usines, qui constituaient la première vague d'immigration en France.

 

Finalement assez peu. Il faut se souvenir que 8,41 millions d'hommes ont été mobilisés au cours de la guerre. Si l'on ne tient compte que des combattants, on estime généralement que l'ensemble des troupes coloniales a représenté moins de 15 % des effectifs. La participation algérienne a été marginale. Mais, si l'on compare la politique française à celle des autres pays en guerre, on constate une forte présence coloniale. Les Anglais ont certes fait appel à leurs dominions (Canada, Australie, etc.), mais il s'agissait de Blancs, et ils ont employé les troupes des Indes au Moyen-Orient. A cause du blocus maritime, les Allemands n'ont pas pu utiliser leurs faibles troupes coloniales. Dans leur propagande, ils ont d'ailleurs largement dénoncé l'utilisation par la France de ceux qu'ils appelaient les "barbares" et les "sauvages"...

 

On dit souvent que les troupes coloniales étaient utilisées comme chair à canon. Qu'en pensez-vous ?

 

C'est une parfaite légende. Leur pourcentage de pertes a été légèrement inférieur à celui des troupes métropolitaines. Parmi les 260 000 combattants d'origine nord-africaine, les pertes se sont élevées à 38 200, dont 23 000 Algériens. Ces chiffres tiennent comptent des morts par maladies.

 

En Algérie, comment a été perçue cette participation ?

 

Les musulmans ont plutôt bien répondu à l'appel de ce qu'on nommait leur "patrie adoptive". Au front, les Algériens furent des soldats parfaitement disciplinés. Les appels à la guerre sainte venus de l'Empire ottoman (allié de l'Allemagne, ndlr) n'ont eu quasiment aucun écho. En revanche, les colons n'étaient pas très chauds de voir que l'on apprenait aux "indigènes" à se battre. Après la guerre, ces musulmans croyaient obtenir une meilleure reconnaissance. Mais rien ne vint.

 

Jean Dominique Merchet

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